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SpaceX将尝试让运载火箭在海上软着陆

发布时间:2019-03-28 20:38:56

SpaceX 将尝试让运载火箭在海上软着陆 SpaceX 公司即将发射「猎鹰 9 号」运载火箭往国际空间站运送物资。这次任务的不同之处在于,SpaceX 将首次尝试让火箭的级助推器软着陆在海面上。

即将发射的「猎鹰 9 号」

加利福尼亚的 SpaceX 公司即将发射「猎鹰 9 号」(Falcon 9)运载火箭往国际空间站运送补给。与以往不同的是,这次要尝试进行部分火箭的软着陆。

一直以来,运载火箭的各级助推器在燃料耗尽后随即被废弃,在坠落的过程中尽毁。然而,SpaceX 正着力于实现猎鹰 9 号级助推器的可控软着陆。

在佛罗里达州海岸远端的海面上,设有一艘用于软着陆的驳船。SpaceX 究竟能否控制助推器准确降落在驳船上,颇受人瞩目。如果能成功实现助推器的稳定垂直降落,今后的运载火箭必将朝着降低发射成本的方向有极大改进。

令人意想不到的是,SpaceX 对这次尝试并未抱有过高的期待,认为仅有五成的成功率。「我相信实验结果将非常令人期待,但就像我说的,这只是一次实验。

SpaceX将尝试让运载火箭在海上软着陆

」SpaceX 负务保障的副总裁 Hans Koenigsmann 言辞谨慎,「实验并不见得能按照设想顺利完成,很可能会在某些环节出现问题。我们是次进行这项实验,而且就我们所知,还没有其他人尝试过。」

猎鹰 9 号运载火箭原计划于佛罗里达当地时间?1 月 6 日早上 6:20(北京时间 1 月 6 日 19:20)在美国卡纳维拉尔角空军基地发射升空。消息显示,发射在进入 1 分钟倒计时后被紧急终止,火箭将于美国东部时间 1 月 9 日凌晨 5:09 再次进行试射。

这次任务的首要目标是将搭载的「龙」号宇宙飞船与国际空间站于周四(原计划)完成对接。这是自 10 月轨道赌大小注册 - 澳门威尼斯人公司(Orbital Sciences Corporation)发射的运载火箭失事后,美国首度向国际空间站运送物资。但对这次 SpaceX 的火箭发射来说,实验的内容与向国际空间站运送物资同等重要,实验成果甚至有望登上头条。

前所未有的海上着陆

长久以来,运载火箭的大部分部件都是消耗品。当火箭升空后,会卸除引擎以和空燃料箱以减小重量,便于上级火箭将搭载的卫星等装载货物运向轨道高度,而所有这些被分离的部件在下坠的过程中都会被撕成碎片——这就意味着,每次发射都要制造一枚全新的火箭。

在此之前,火箭只有「伪着陆」的案例,即不准备降落用的平台,只让助推器落入某一特定海域,但这种方法并不能达到回收的目的,助推器均遗失在海中。

SpaceX 则相信,有可能实现火箭关键部件的回收、翻修、重复利用。将这种设想付诸实践,SpaceX 这次在火箭的级助推器上加装了尾翼和着陆用的支架,并计划尝试在分离后再次点火,以减缓助推器在大气层内下落的速度。或许这次的实验将有所突破,SpaceX 已经往卡纳维拉尔角东北约 300 公里的预定着陆点派遣了一艘驳船,准备进行助推器的回收。

但不可否认的是,让助推器降落在指定位置是一项巨大的挑战。所用的回收船只有不到 100m 宽,根据 SpaceX 一直以来的实验结果来看,降落位置只能控制在约 10 公里半径的范围内。不仅如此,为了让驳船能克服海浪的影响,不得不使用助推器以维持船体的平稳。

不过 SpaceX 不急于求成,公司将火箭的回收利用定为长期的发展方向,并将继续致力于回收技术的研究,不断提高其可靠性。

降落过程不会进行实时视频报道。SpaceX 解释说这是因为没有足够的通讯条件,而且不管怎样,这次任务的首要目标是向国际空间站运送物资。「级助推器将在火箭点火起飞 9 分钟后熄火分离,」Koenigsmann 介绍说,「之后不久,『龙』号宇宙飞船就会从上级火箭展开。届时,我们将把全部精力放在『龙』和对接任务上,并会通过络进行视频直播。」

航天设备的翻修与再利用

从某种程度上来讲,航天制造业一直在尝试设备的翻修再利用。按照原本的设计,航天飞机的某些部分是可以回收再利用的。但是翻修的工艺复杂,导致重复利用难以降低航天飞机的生产成本。同时,一些媒体的评论员还提出质疑,认为卫星制造商们未必乐意将自己造价高昂的航天设备装载到「二手」火箭上。

但 SpaceX 的一系列举动,尤其是火箭回收技术的开发,确确实实地引起了业内人士的广泛关注。近来,SpaceX 已经开始以明显低于其他公司的价格进行航天运输服务。受其影响,欧洲航天局已经向供应商提出降低 Ariane 火箭价格的要求。

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